Du sable doré, une végétation luxuriante, des cocotiers tombant sur l’eau turquoise de la mer des Caraïbes… Les deux petites îles de Cayo Zapatilla, classées en Parc National, abritent sans doute les plus belles plages de l’archipel de Bocas del Toro. Leurs eaux, protégées en partie par un récif-barrière, permettent de très belles explorations de snorkeling, malgré un courant parfois fort. Cette fiche spot traite de l’île la plus au sud (Cayo Zapatilla Sur), la plus abritée et la plus visitée.

Poisson-ange français à Cayo Zapatilla, Panama

Itinéraire

Cayo Zapatilla est un groupe de deux îles situé à l’extrémité est de l’archipel de Bocas del Toro et accessibles seulement en bateau. De nombreuses sociétés proposent des excursions à la journée depuis Isla Colon, souvent en combiné avec des arrêts sur d’autres spots de snorkeling (Cayo Coral, Restaurante Alfonso ou Tranquilo Bay), l’observation des dauphins ou des paresseux. Comptez 30 à 40$ par personne, incluant l’entrée au Parc National (10$ en tarif plein) pour une excursion à la journée. De nombreux rabatteurs vous proposent de réserver les excursions dans la rue (parfois en cassant les prix), mais préférez les agences ayant un bureau. Il vous faudra une trentaine de minutes (25 kilomètres) de bateau (appelés ici « lanchas ») depuis Bocas del Toro pour rejoindre Cayo Zapatilla.

Mise à l’eau

Vous serez généralement débarqué sur le ponton aménagé situé à l’est de l’île. C’est la limite nord du spot. Un courant dominant, parfois fort, se dirige de la gauche vers la droite lorsque vous regardez la mer. Mettez-vous donc à l’eau à proximité du ponton, afin de ne pas avoir à nager à contre courant.

Carte snorkeling à Cayo Zapatilla, Bocas del Toro

Exploration

La zone à explorer s’étend entre la plage principale de l’île et la barrière de corail (partielle), située à environ 200m du bord. Restez à distance de la barrière, car le courant se renforce à mesure qu’on en approche, et le risque d’être entraîné au large est réel. Le spot englobe les deux petits îlots (sur lesquels poussent quelques cocotiers) situés sur la pointe est de l’île.

Coraux à Cayo Zapatilla, Panama

En quittant la plage, vous traverserez sur une dizaine de mètres des herbiers (où évoluent notamment chirurgiens et carangues) avant de croiser les premières patates de corail (↕1-2m). Suivez alors le sens du courant (en restant maître de vos déplacements) pour vous diriger lentement vers les îlots. Dans cette zone, vous croiserez aisément des girelles à tête bleue, plusieurs espèces de poissons-papillons, et avec un peu de chance de jeunes poissons-anges français. Repérez les anémones de mer, aux couleurs bleu-vert, qui se sont fixées sur les fonds. C’est cependant une fois arrivé à proximité des îlots que le spectacle bat son plein. Les coraux sont plus massifs et mieux préservés. Autour d’eux gravitent de nombreux sergents-majors, plusieurs espèces de demoiselles et de très colorés labres espagnols. Dans les zones les plus profondes (↕2-3m), d’impressionnants bancs de vivaneaux vont et viennent entre les récifs.

Turbot paon à Cayo Zapatilla, Bocas del Toro

Cayo Zapatilla, situé à l’extrémité est de l’archipel, fait face à la pleine mer et est de fait plus soumis aux vagues et aux courants que d’autres spots de l’archipel. Renseignez-vous sur la praticabilité du spot auprès du bureau du Parc National et suivez les consignes de votre excursionniste. En raison des courants, équipez-vous de palmes. D’autres spots, situés à l’intérieur de l’archipel, seront mieux adaptés aux débutants et aux enfants.

Hébergement et restauration

Il n’y a aucune possibilité de restauration sur place. Vous aurez généralement le choix entre emmener votre pique-nique et vous restaurer lors d’un arrêt au restaurant – sur pilotis – Alfonso (la plupart des excursionnistes s’y arrêtent, compter 15 euros le plat), qui constitue par ailleurs un spot intéressant (fiche spot ici). Quelquefois, les excursions comprennent le repas. Dans tous les cas, renseignez-vous bien auprès de votre excursionniste sur ce que le tarif inclut ou pas. Emmenez au minimum de l’eau et des en-cas, et ramenez vos déchets (pas de poubelles sur place).

Espèces que vous pourriez observer à Cayo Zapatilla
NOM COMMUN NOM SCIENTIFIQUE ABONDANCE FISHBASE WIKIPEDIA
Poisson-ange français Pomacanthus paru  
Chirurgien bleu Acanthurus coeruleus  
Chirurgien docteur Acanthurus chirurgus  
Chirurgien marron Acanthurus bahianus  
Girelle paon à tête bleue Thalassoma bifasciatum  
Poisson-papillon du nord Chaetodon ocellatus  
Carangue comade Carangoides ruber  
Vivaneau dents-de-chien Lutjanus apodus  
Demoiselle à queue jaune Microspathodon chrysurus  
Sergent-major des Caraïbes Abudefduf saxatilis  
Labre espagnol Bodianus rufus  
Turbot paon Bothus lunatus  
Rémora fuselé Echeneis naucrates  
Baliste océanique Canthidermis sufflamen  
Sabelle Sabella sp.  
  • Niveau requis Intermédiaire
  • Zone protégéeParque Nacional Marino Isla Bastimentos
  • Profondeur max.3m
  • Entrée dans l'eauFacile, depuis une plage de sable
  • Dangers potentielsMesures de prudence habituelles
  • Plage surveilléeNon
  • FréquentationMoyenne
  • Coût d'accèsPrix de l'excursion (env. 35$), dont 10$ d'entrée dans le Parc National
  • Restaurants à proximitéNon
  • Toilettes publiquesOui

CARTE Spot

Ces spots conviennent aux personnes à l’aise dans l’eau et avec leur équipement de snorkeling. La mise à l’eau se fait depuis le rivage (plage, ponton, échelle, rochers) ou un bateau. La hauteur d’eau reste modérée, sans nécessairement que l’on ait pied. Ces spots peuvent connaître même par mer calme des courants modérés, mais pas à même de déstabiliser un bon nageur. La distance à parcourir en palmant jusqu’aux zones les plus intéressantes n’excède pas 200m.

Ce niveau s’entend lorsque le spot bénéficie de conditions optimales, par temps et mer calme. Il n'est pas applicable en cas de dégradation de ces conditions, par exemple en présence d’une mer agitée, de vent fort, d’un courant inhabituel, de grandes marées, de vagues et/ou de houle, ou encore de pluie. Vous trouverez plus de détails sur la définition de ces niveaux en consultant notre page sur la sécurité en snorkeling.