L’archipel de Zanzibar est composé de trois îles principales : Mafia, Unguja -appelée elle-même Zanzibar- et Pemba, ainsi que de nombreux îlots et récifs pour la plupart inhabités. Les trois îles principales sont situées entre 20 et 50 kilomètres du continent. Leurs eaux cristallines, leurs plages de sable blanc et leurs récifs coralliens en font l’une des meilleures destinations snorkeling d’Afrique.

Pentaceraster in Zanzibar
Des Pentaceraster sur le spot de Starfish, à Pingwe Beach. Zanzibar est une destination de choix pour observer des étoiles de mer, plusieurs espèces colorées étant abondantes autour de l’île.

Les côtes de Zanzibar, bordées en leur quasi-totalité de récifs, sont marquées par les marées. C’est particulièrement vrai sur les côtes Est, où il faut parfois marcher plusieurs centaines de mètres pour pouvoir se baigner à marée basse.

Si l’on peut faire du snorkeling depuis le bord en de nombreux endroits, il faut souvent se contenter de fonds composés d’herbiers et de zones de sable, ponctués de zones coralliennes plus ou moins étendues. La vie sous-marine y est cependant riche, avec de nombreux poissons récifaux et autres petites créatures fascinantes à observer.

Nungwi reef, Zanzibar
Vue aérienne du récif de Nungwi Beach, à la pointe nord de l’île. C’est l’un des tous meilleurs spots accessibles de la plage à Zanzibar.

Quels sont les meilleurs spots de snorkeling de Zanzibar?

L’île d’Unguja, ou simplement Zanzibar, est le cœur battant de l’archipel. Elle est, de loin, l’île la plus visitée. C’est ici que se trouve la capitale, Stone Town, le principal aéroport international, ainsi que la plupart des hôtels et infrastructures touristiques.

Nungwi Beach, où le récif est étroit et ouvert sur la pleine mer, est sans doute l’un des meilleurs spots de l’île accessible depuis la plage. Son tombant sableux, ponctué de patates de corail, permet de belles explorations. Le long de la côte Est, on peut mettre son masque à l’eau à Pingwe Beach, au Blue Lagoon (accessible depuis le bord ou en bateau), à Paje Beach ou à Jambiani Beach.

Skunk anemonefish in Nungwi Beach
Le poisson-clown mouffette est très commun à Zanzibar, y-compris à faible profondeur. Ici, deux individus partagent une anémone avec des dascyllus à trois points sur le récif de Nungwi.

Sur les petits fonds, vous pourrez découvrir une extraordinaire variété d’étoiles de mer et d’oursins, des poissons-clowns à foison, des poissons-lion, ainsi que des petites espèces emblématiques comme le poisson-fantôme robuste, le poisson-vache, le poisson rasoir strié, le crabe porcelaine ou la grande crevette nettoyeuse.

Si le snorkeling depuis la plage réserve son lot de surprises, c’est aux abords des îlots et récifs qui émergent le long des côtes que se trouvent les spots les plus réputés.

Mnemba Island reef
Vue aérienne de l’île de Mnemba. Au nord, le récif qui borde l’île est le spot le plus fréquenté de Zanzibar.

Le spot de snorkeling le plus célèbre de l’île est sans conteste Mnemba Island, un îlot corallien situé au nord-ouest de Zanzibar. Entouré d’un anneau de sable blanc, il offre un cadre idyllique et une visibilité sous-marine incroyable. Alors que des nuées de sergents majors s’agitent en pleine eau, le récif est l’endroit idéal pour observer vivaneaux, poissons-chirurgiens, poissons-clowns, murènes et de nombreuses autres espèces.

Même si Mnemba est sur-fréquentée (chaque matin, des dizaines de bateaux convergent vers l’île et déposent des snorkeleurs sur son récif), ce spot reste spectaculaire et mérite une visite. Si vous souhaitez séjourner sur place et profiter pleinement des fonds marins, une seule option: réserver une nuit au somptueux &Beyond Mnemba Island*****, l’unique resort installé sur cette île privée.

Lionfish in Tumbatu Island
Rencontre avec des poissons-lion à Tumbatu Island, au large de Nungwi.

On trouve également de nombreux îlots au large de Stone Town, tous bordés au moins en partie de récifs. Le plus beau est celui du Chumbe Island Coral Park, l’une des principales zones protégées de Zanzibar. Plus proches, Prison Island (ou Changuu Island), Bawe Island et Pange Island sont toutes à moins de 30 minutes de bateau de la vieille-ville. Chapwani Island, où est installé le Chapwani Private Island Resort, est également une bonne option.

Si vous passez vos vacances à Nungwi, n’hésitez pas à aller explorer les fonds marins de Tumbatu Island, une grande île située à 6km au large de la côte ouest. Il est facile de trouver un bateau pour vous y emmener faire du palmes-masque-tuba, pour quelques dizaines d’euros. La plupart des excursions vous emmèneront à Mwana wa Mwana Island, un îlot situé à la pointe nord de Tumbatu Island et détaché de celle-ci uniquement à marée haute. Son jardin de corail est plutôt préservé, et de nombreux poissons peuvent y être observés.

Coral reef and snappers in Mnemba Island
Un banc de vivaneaux du Bengale à Mnemba Island.

A Zanzibar, vous remarquerez que de nombreux excursionnistes et pêcheurs proposent des sorties en mer pour “nager” avec des dauphins, notamment à Kizimkazi et près de Mnemba Island. Nous ne recommandons pas d’y participer, cette activité perturbant les dauphins, les empêchant de se nourrir et de se reposer naturellement.

Ceux-ci sont en effet poursuivis et encerclés chaque jour sans répit par des dizaines de bateaux à moteur. De plus, n’espérez pas pouvoir vraiment les observer: stressés, ils s’empresseront de filer vers les profondeurs dès que vous vous jetterez à l’eau.  

Que peut-on voir en faisant du snorkeling à Zanzibar?

Baignées par les eaux chaudes de l’Océan Indien, les côtes de Zanzibar abritent une vie récifale riche, malgré la pêche intensive et la sur-fréquentation du littoral. Les récifs coralliens peu profonds (à portée des coups de palmes) sont dans un état très moyen, y-compris dans les zones protégées. On trouve tout de même par endroits de beaux ensembles de coraux mous, du corail branchu, ainsi que quelques gorgones.

Ghost pipefish in Nungwi Beach, Zanzibar
Le poisson-fantôme robuste est l’une des créatures les plus fascinantes des petits fonds de Zanzibar. Il imite à la perfection une algue morte balancée par les flots. Ici, un couple photographié à Nungwi Beach.

Sur les platiers soumis aux marées, où la hauteur d’eau excède rarement 1 à 2m, les paysages sous-marins sont globalement pauvres. Toutefois, en y regardant de plus près, on y découvre une vie sous-marine fascinante: les rochers sont couverts d’anémones, de bénitiers, d’éponges, de petits coraux mous et de crinoïdes.

Autour, poissons-lions juvéniles, crevettes, syngnathes, gobies, poissons-fantômes robustes, petites murènes et canthigatsers à selles abondent, parmi des dizaines d’autres espèces. Sur le sable, les étoiles de mer à bosses rouges et les Pentaceraster forment par endroits de véritables tapis, tandis que près d’une dizaine d’espèces d’oursins peuvent être rencontrées.

Parmi les plus beaux poissons que l’on peut voir en snorkeling à Zanzibar figurent le poisson-ange demi-lune, le chirurgien bleu, le chirurgien à poitrine blanche et de gaterin moucheté.

Snake eel at Pingwe Beach
Les herbiers offrent quelques belles observation, comme cette anguille-serpent maculée observée à Pingwe Beach.

Zanzibar est aussi une destination idéale si vous souhaitez voir des poissons-clowns, deux espèces vivant dans l’archipel: le poisson-clown d’Allard et le poisson-clown mouffette, qui partagent souvent leur anémone avec un crabe porcelaine ou des dascyllus à trois points. On les observe partout à faible profondeur.

Zanzibar est en revanche une destination peu réputée pour l’observation de tortues et de raies, qui restent très rarement aperçues en palmes-masque-tuba.

Quand partir faire du snorkeling à Zanzibar?

La température de l’eau est très agréable à Zanzibar (elle flirte avec les 30° en février/mars), et le snorkeling s’y pratique toute l’année dans de bonnes conditions. Celle-ci chute cependant durant les mois d’hiver (22 à 24°C de juillet à septembre), ce qui peut rendre utile le port d’un rashguard, notamment en cas de vent.

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